viernes, febrero 24, 2006

Halladas dos nuevas lunas de Plutón

Cuando parece que sabemos todo, o al menos gran parte, de nuestro propio Sistema Solar, podemos darnos cuenta con noticias como esta de que aún tenemos mucho que descubrir. Observaciones del Telescopio Espacial Hubble han confirmado la existencia de dos nuevos satélites que orbitan alrededor de Plutón. Las lunas ya habían sido descubiertas en Mayo de 2005, sin embargo los científicos no estaban muy seguros de sus observaciones, ya que es difícil precisar cuando se trata de un sistema binario (o de cualquier sistema u objeto) como Plutón-Caronte que esté lejos de la Tierra. Este descubrimiento refleja que el Cinturón de Kuiper puede ser más complejo y dinámico de lo que los astrónomos pensaban.

Las orbitas de las dos lunas, llamadas de momento S/2005 P 1 y S/2005 P 2, están en el mismo plano de órbita que Caronte. Esto indica que ambas no fueron capturadas por gravedad por Plutón. Se cree que Caronte pudo formarse de forma similar a como se formó nuestra Luna, mediante el impacto de un planetoide con el planeta en cuestión (Plutón en el caso de Caronte, la Tierra en el caso de la Luna), que habría expulsado materia al espacio, la cual habría dado lugar al satélite. Es posible que de esos restos surgieran estas dos lunas, que habrían sido capturadas por la gravedad de Plutón. Las investigaciones que se pueden realizar sobre por qué Plutón tiene tres lunas mientras que la Tierra sólo tiene una, pueden ayudar a comprender mejor el proceso de formación de satélites alrededor de los planetas. Sin embargo, no debemos olvidar que gracias a que la Tierra tiene un sólo satélite (ni ninguno ni dos) existe la vida en nuestro planeta, siendo la Luna uno de los factores determinantes que la hacen posible. Obviamente en Plutón esto es irrelevante, ya que su naturaleza helada hace imposible la existencia de vida compleja.

Los científicos han estimado por su reflectividad que ambas lunas tienen entre 48 y 165 kilómetros de ancho, mientras que Caronte tiene 1.270 kilómetros de diámetro. Además, la primera de ellas orbita a 65.000 kilómetros, mientras que la segunda lo hace a 48.000 kilómetros. Caronte se encuentra a unos 19.000 kilómetros de Plutón. Sin duda, la nave New Horizons encontrará trabajo extra cuando llegue a Plutón en 2015 en su misión al planeta helado y al Cinturón de Kuiper. La ciencia obtendrá unos resultados interesantísimos, sin duda.

Fuentes:

http://www.nasa.gov/vision/universe/solarsystem/hst_pluto_20060222.html
http://www.elmundo.es/elmundo/2006/02/24/ciencia/1140777119.html
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Ciencia y Preguntas: blog creado en Agosto de 2005.


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