viernes, diciembre 23, 2005

Objetivo: Plutón y el Cinturón de Kuiper

La nave New Horizons de la NASA está cerca de su tiempo de despegue rumbo al noveno planeta del Sistema Solar, Plutón y su luna Caronte. El lanzamiento está previsto para Enero de 2006 desde el Centro Espacial Kennedy y será llevado a cabo por el cohete Atlas V. La misión llegará al planeta en el año 2015. Lo poco que sabemos de Plutón es que es un planeta rocoso y helado. ¿Por qué es así? Quizá al lector le parezca significativo cómo puede ser que este pequeño planeta no sea gaseoso y mucho menos gigante, a diferencia de los planetas exteriores del Sistema Solar (Júpiter, Saturno, Urano y Neptuno). Una hipótesis que podría explicar éste hecho es que Plutón podría pertenecer al Cinturón de Kuiper, un conjunto de cuerpos de carácter cometario que orbitan alrededor del Sol a una distancia entre 30 y 50 UA (Unidades Astronómicas. 1 UA = distancia promedio Tierra-Sol). Estos objetos se encuentran más allá de la órbita de Neptuno.

Plutón es un planeta de tercera clase, lo cual no significa que carezca de importancia. A la primera clase o categoría pertenecen los planetas terrestres: Mercurio, Venus, Tierra y Marte. Son en su mayor parte objetos rocosos. La segunda categoría la componen los gigantes gaseosos, que poseen atmósferas gruesas compuestas por hidrógeno: Júpiter, Saturno, Urano y Neptuno. Plutón y Caronte pertenecen a la tercera categoría: tienen superficies sólidas pero, a diferencia de los planetas terrestres, una parte significativa de su masa está compuesta por material helado como agua en estado sólido (hielo), dióxido de carbono, nitrógeno, metano y monóxido de carbono.

New Horizons hará escala en Júpiter para realizar estudios científicos en Febrero o Marzo de 2007 y llegará al planeta binario en Julio de 2015. ¿Por qué llamarle planeta binario? Caronte es de tamaño muy parecido al de Plutón y ambos giran en torno a un eje imaginario en el que se encuentra el centro de gravedad de ambos. Caronte es la mayor luna con respecto a su planeta del Sistema Solar. Después de estudiar Plutón y su luna, New Horizons irá más allá: se adentrará en el Cinturón de Kuiper para investigar sobre algunos de estos cuerpos preguntas básicas que se hacen los científicos: propiedades de la superficie, geología, actividad interna y atmósferas.

¿Cuál es la historia del Cinturón de Kuiper? En 1951, Gerard Kuiper (considerado padre de la moderna astronomía planetaria) postuló que debía existir una zona más allá de Neptuno, a una distancia entre 30 y 100 UA, donde se originaban los cometas de corto período. Puede que existan al menos 70.000 pequeños cuerpos helados entre las 30 y las 50 UA. Nuestro sistema actual de detección no puede constatar que haya más cuerpos a una distancia superior a 50 UA, pero es posible que existan. A los objetos del Cinturón de Kuiper se les denomina KBOs (Kuiper Belt Objects).

¿Por qué es interesante estudiar el Cinturón de Kuiper? Sus objetos son remanentes de las primeras fases de acreción del Sistema Solar. Su región más densa, la central, se condensó para formar los planetas gigantes gaseosos. En la región menos densa la acreción progresó lentamente, aún así se formaron pequeños cuerpos.

Una pregunta importante es la siguiente: ¿es Plutón un planeta? Podemos pensar intuitivamente qué es o qué no es un planeta. Si pensamos que es un cuerpo, ya sea rocoso o gaseoso, que orbita alrededor de una estrella, en este caso nuestro Sol, podemos llegar a la conclusión de que un cometa también lo hace y no es considerado planeta. Si pensamos que si dicho cuerpo, además de trazar su órbita alrededor de una estrella, posee un satélite que orbita en torno a él, dicha condición tampoco es la de planeta ya que existen asteroides que tienen sus propios satélites. Quizá lo que defina a un planeta sea su tamaño. Pero lo cierto es que, científicamente, no existe una definición oficial de planeta. Tampoco los científicos se ponen de acuerdo. Algunos astrónomos piensan que con su órbita elíptica tan excéntrica, que hace que durante 20 de los 249 años que tarda en describir una órbita alrededor del Sol se encuentre más cerca del mismo que Neptuno, y su extraño plano orbital hacen que Plutón se comporte más bien como un objeto del Cinturón de Kuiper que como un planeta. A su vez, señalan que Plutón es más pequeño que nuestra Luna. Uno de los científicos que se muestran a favor de este punto de vista es Hal Weaver, del proyecto New Horizons. Sin embargo, Plutón es esférico, como el resto de planetas, mientras que los asteroides tienden a tener formas irregulares. Así mismo, presenta atmósfera y tiene estaciones. Como se puede observar, el debate está servido. La solución en Julio de 2015.

Fuentes:

http://www.nasa.gov/mission_pages/newhorizons/main/index.html
http://pluto.jhuapl.edu/science/scienceOver.html
http://www.astroseti.org/vernew.php?codigo=978
http://es.wikipedia.org/wiki/Cintur%C3%B3n_de_Kuiper
http://www.astrogea.org/asteroides/kuiper.htm

3 Comments:

Anonymous Francis said...

Por cierto, has mirado esto? http://www.planetaciencia.com

Puede interesarte. Incluso puedes añadir tu blog a esta red de blogs sobre ciencia.

12:54 p. m.  
Blogger Carlos said...

Me pillas por aquí. ¿Cómo puedo añadir mi blog a la lista?

12:58 p. m.  
Blogger Carlos said...

Lo acabo de ver. Hay que escribirles.

12:59 p. m.  

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