martes, diciembre 06, 2005

Desde Saturno, firmado: Cassini

La NASA tiene nuevas imágenes de los satélites de Saturno tomadas por la sonda espacial Cassini. Si el lector recuerda, fue lanzada la misión Cassini-Huygens, en cooperación de la NASA, la ESA y la Agencia Espacial Italiana, con el objetivo de estudiar Saturno y sus satélites, concretamente Titán, que posee actividad volcánica. Huygens se separó de Cassini y se lanzó contra este satélite con atmósfera y, además de analizar su composición, mostró la primera imagen de la superficie de Titán (la ESA nos permitió entonces experimentar lo que habríamos escuchado a lo largo del recorrido si hubiésemos bajado con la cápsula Huygens hacia Titán).

Ahora Cassini envia nuevas fotos. Por ejemplo, podemos observar una imagen de Rhea (a la izquierda) que muestra cráteres y más cráteres (gran cantidad de ellos) en su superficie. En ella podemos observar un cráter destacable en el centro, de unos 90 km de ancho y un conjunto de depresiones que siguen una línea a la derecha, posiblemente muestra de actividad tectónica. También se observar señales de impacto mucho más pequeñas, como si una nube de pequeños objetos hubiese impactado contra Rhea.

Esta imagen fue tomada por Cassini el pasado 26 de noviembre desde una distancia de 500 km del satélite. Rhea se encuentra a 1528 km de Saturno y es la segunda luna más grande tras Titán.

Otra imagen que podemos comentar es de Enceladus. En esta imagen se observa la expulsión de miles de partículas heladas. La imagen fue tomada el 27 de noviembre. Es un gran descubrimiento, ya que presenta erupciones activas, al igual que Io (luna de Júpiter) y Tritón (luna de Neptuno). Para la Dra. Carolyn Porco "este ha sido seguramente uno de los resultados más emocionantes". Las emanaciones mostradas por Cassini provienen del polo sur de Enceladus. La emanación más débil y prolongada se extiende por lo menos hasta 300 millas por encima de la superficie del satélite.

Los científicos analizaron las imágenes tomadas de Enceladus a principios de año en un esfuerzo por demostrar las prontas apariciones de las emanaciones que eran, de hecho, reales y no debidas a imperfecciones en la cámara. Las imágenes recientes formaban parte de un plan para confirmar la presencia de estas expulsiones de materia. El Dr. Andrew Ingersoll, del Instituto de California de Tecnología (Pasadena), dijo: "pienso que lo que vemos son las partículas de hielo en chorros del vapor del agua que procede de aberturas presurizadas. Para formar las partículas y llevarlas alto, el vapor debe tener una cierta densidad y eso implica temperaturas sorprendentemente tibias para un cuerpo frío como Enceladus."

Comparando las imágenes nuevas con datos obtenidos más recientemente por Cassini, los científicos esperan obtener retratos tridimensionales más detallados de esta luna y entender cómo ha surgido dicha actividad. De momento no están seguros del motivo. "Enceladus se parece a un cometa inmenso", ha dicho el Dr. Torrence Johnson, miembro del equipo del Laboratorio de Propulsión a Chorro (Jet Propulsion Laboratory; JPL) de la NASA (Pasadena). "Sólo en el caso de Enceladus, se cree que la fuente de energía de la actividad similar a un géiser puede estar debida a la calefacción interna, causada quizás por radioactividad y mareas, antes que la luz del Sol que causa las colas de los cometas."

Más imágenes obtenidas por Cassini:























Fuentes:
http://www.nasa.gov/mission_pages/cassini/main/index.html
http://saturn.jpl.nasa.gov/home/index.cfm
http://saturn.jpl.nasa.gov/news/press-release-details.cfm?newsID=619

*NOTA: al tomar la noticia de la web de la NASA, lo que ellos llaman "plumes" (plumas, plumaje o penacho en español) yo lo he traducido como "emanaciones".
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Ciencia y Preguntas: blog creado en Agosto de 2005.


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