sábado, noviembre 05, 2005

Venus Express

La ESA está a punto de lanzar la misión Venus Express con destino al segundo planeta del Sistema Solar el próximo 9 de noviembre. En principio, el lanzamiento estaba previsto para el 26 de octubre, pero problemas técnicos impideron que se llevase a cabo.

¿Cuál es el objeto de la misión a Venus? ¿No es acaso suficientemente conocido el Sistema Solar? ¿No sabemos ya bastante sobre sus planetas? Obviamente la respuesta es no. Venus Express pasará algo menos de un año terrestre orbitando alrededor del planeta, dando una vuelta cada 24 horas. En ese mismo tiempo, Venus rotará sólamente dos veces sobre sí mismo, debido a que su velocidad de rotación es muy pequeña. Concretamente, su día dura 243 días terrestres, curiosamente más tiempo que el empleado por el planeta en dar una vuelta alrededor del Sol: 224 días. Son estas algunas de las peculiaridades de Venus.

Este planeta es el más parecido en cuanto a la Tierra por tamaño y composición. De hecho, la historia de Venus y nuestro planeta siguieron cierto paralelismo hasta que cada cual emprendió su propio camino.

Cuando llegaron las primeras sondas de la URSS y de EEUU se comprobó que Venus es un planeta demasiado caliente para albergar vida. Su alta temperatura se debe al gran efecto invernadero provocado por su atmósfera, compuesta en un 96 % por dióxido de carbono. Esto eleva la temperatura del planeta a unos 465 ºC (temperatura media). Cierta región de la atmósfera de Venus está formada por gotitas de ácido sulfúrico. Sin sus nubes, la temperatura rondaría los 0 ºC. La presión en la superficie es de 90 atmósferas, la misma que se da en la Tierra a 1 km. bajo los océanos. Por contra, en nuestro planeta la presión en la superficie es de 1 atm. Nos movemos en un delicado equilibrio entre Venus y Marte, ya que en el Planeta Rojo la atmósfera es tan tenue que sólo aporta 5 ºC al efecto invernadero. Gracias al efecto invernadero que se produce en la Tierra en la medida justa, la temperatura típica de nuestro planeta es de 20 ºC. Sin atmósfera, la temperatura de nuestro planeta sería de 20 ºC bajo cero (- 20 ºC). Obviamente el efecto invernadero puede aumentar hasta puntos nocivos, pero hasta ahora existimos, entre otras cosas, gracias a su 'presencia'.

Las sondas que se posaron sobre Venus, y la sonda espacial estadounidense "Magallanes", que cartografió el planeta entre 1990 y 1994, nos muestran que Venus es un planeta relativamente joven con muestras de alguna actividad geológica. No posee placas tectónicas, sin embargo hay muestras de la actuación de algunos volcanes. ¿Hay hoy día volcanes activos en Venus? Es algo que tratará de responder la misión Venus Express. El 60 % de su superficie es llana, mientras que su monte más alto, el monte Maxwell, mide 11 km de altitud.

Otro par de datos curiosos es que Venus no tiene magnetosfera, lo cual puede hacer muy interesante la interacción de su atmósfera con el viento solar, y que su sentido de rotación es contrario al de la mayoría de los planetas del Sistema Solar. Hakan Svedhem, jefe científico de Venus Express, resumió el objetivo clave de Venus Express: a pesar de que han visitado Venus una treintena de naves, Venus Express será la única que penetre profundamente en la atmósfera, y llegue incluso a mostrar detalles de su superficie. “Lo cierto es que aún hoy no sabemos por qué Venus es como es. La pregunta clave es: ¿por qué un planeta tan parecido a la Tierra ha evolucionado de forma tan distinta?”.

Fuentes:
http://www.esa.int/esaCP/index.html
http://www.esa.int/esaCP/SEMNWT5Y3EE_Spain_0.html http://www.esa.int/SPECIALS/Venus_Express/SEM84F638FE_0.html http://www.esa.int/SPECIALS/Venus_Express/index.html
http://www.infoastro.com/200406/05venus.html
http://www.arturosoria.com/fisica/art/venus.asp
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Ciencia y Preguntas: blog creado en Agosto de 2005.


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