domingo, noviembre 06, 2005

Mars Exploration Rover Mission

Parece que los temas de ciencia están de moda cuando en los telediarios aparecen noticias sobre los mismos, pero esto no es así y los asuntos científicos no descansan y día a día muestran cosas interesantes, o al menos dan esperanza para el futuro.

Marte suele estar en el punto de mira de las personas, es un planeta cercano que podemos conocer con mayor facilidad que otros lejanos, sin ser estos menos interesantes. Además, Marte pudo tener en algún momento de su historia agua en estado líquido, que otorga al Planeta Rojo de ciertas posibilidades para haber albergado vida en el pasado. No hay que olvidar, sin embargo, que el agua líquida es condición necesaria pero no suficiente para que se pueda dar la vida.

Es por ello que la NASA envió a dos "trabajadores" a escarbar un poco, como les gusta decir a los estadounidenses en sus películas espaciales, en la misión Mars Exploration Rover Mission y la ESA a su misión Mars Express. De estos dos "mineros" o "geólogos" se habló en su momento los justo y necesario, pero lo cierto es que mientras les duren sus baterías ellos se pasan día y noche trabajando para obtener muestras del suelo marciano, estudiar las características geológicas del planeta y enviar datos a la Tierra. Son Spirit y Opportunity y hasta ahora nos han ofrecido datos muy interesantes.

Lo primero que se puede apreciar de Marte, viendo un video del Opportunity que nos ofrece la web de la NASA, es su aspecto terroso, parecido a arena de playa. ¿De qué está compuesto el suelo marciano? El característico color rojizo de Marte se debe a su abundancia de hierro. La composición del suelo es de rocas ígneas de grano fino, arcillas ricas en hierro (recordemos el aspecto arcilloso o terroso del suelo), sulfato de magnesio y óxidos de hierro. Particularmente, dos de los óxidos de hierro son la Hematites u Oligisto, del grupo de las hematites, y la Magnetita, del grupo de la espinela. El nombre de Hematites deriva del griego "haimatites", que significa sangre. Se puede encontrar asociado a las rocas ígneas. Aquí en la Tierra es la mena más importante del hierro. La característica principal de la Magnetita es que produce un campo magnético y es, por tanto, capaz de atraer al hierro. Es también una importante mena de hierro. La Magnetita se puede encontrar asociada a los sedimentos formados tras las erupciones volcánicas. En Marte, el volcán más alto tiene la colosal altitud de 24 km: es el monte Olimpo.

Spirit y Opportunity han estado explorando Marte en zonas distintas desde Junio de 2004. Han encontrado evidencias geológicas de condiciones ambientales antiguas en las que hubo agua y que podrían haber estado habitadas. Completaron sus misiones primarias hace tres meses y ahora se encuentran realizando la tercera fase de sus misiones. El Laboratorio de Propulsión a Reacción a chorro (Jet Propulsion Laboratory) de la NASA, una división del Instituto de Tecnología de California (Pasadena), es el encargado de la misión Mars Exploration Rover.

Hay más información sobre Marte que iré publicando más adelante. También publicaré un artículo acerca de las minas de Río Tinto, que sirven a los científicos para comprender más a nuestro vecino cercano.

Fuentes:
http://marsrovers.jpl.nasa.gov/home/index.html
http://www.biocab.org/Marte.html
http://www.uned.es/cristamine/min_descr/mindesc_mrc.htm
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Ciencia y Preguntas: blog creado en Agosto de 2005.


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